Objetos del tamaño de la luna engrosaron la masa de la Tierra en mayor medida de lo que se pensaba anteriormente, en el periodo de ‘bombardeo’ que siguió a la formación de nuestro satélite.
Es el resultado de un modelo realizado por científicos del Southwest Research Institute sobre el destino final de los los planetesimales sobrantes de la formación lunar que golpearon la Tierra.
Al principio de su evolución, la Tierra sufrió un impacto con otro objeto grande, y la Luna se formó a partir de los desechos resultantes expulsados, un disco orbital de la Tierra. Siguió un largo período de bombardeo, la llamada «acreción tardía», cuando grandes cuerpos impactaron la Tierra trayendo materiales que fueron acrecidos o integrados en el planeta joven.
«Modelamos las colisiones masivas y cómo los metales y silicatos se integraron a la Tierra durante esta ‘etapa de acreción tardía’, que duró cientos de millones de años después de la formación de la Luna», dijo en un comunicado Simone Marchi autor principal del estudio, publicado en Nature Geoscience. «Con base en nuestras simulaciones, la masa de acreción tardía entregada a la Tierra puede ser significativamente mayor de lo que se pensaba, con importantes consecuencias para la evolución más temprana de nuestro planeta».
Anteriormente, los científicos calcularon que los materiales de planetesimales integrados durante la etapa final de la formación de los planetas terrestres constituían aproximadamente el medio por ciento de la masa actual de la Tierra. Esto se basa en la concentración de elementos altamente «siderófilos» (metales como el oro, el platino y el iridio, que tienen afinidad por el hierro) en el manto de la Tierra. La abundancia relativa de estos elementos en el manto apunta a una acreción tardía, después de que se formara el núcleo de la Tierra. Pero la estimación supone que todos los elementos altamente siderófilos entregados por los impactos posteriores fueron retenidos en el manto.
La acreción tardía puede haber involucrado grandes proyectiles diferenciados. Estos impactadores pueden haber concentrado los elementos altamente siderófilos principalmente en sus núcleos metálicos.
Las nuevas simulaciones de impacto de alta resolución de investigadores de SwRI y la Universidad de Maryland muestran que porciones sustanciales del núcleo de un gran planetesimal podrían descender y asimilarse en el núcleo de la Tierra, o rebotar hacia el espacio y escapar del planeta por completo. Ambos resultados reducen la cantidad de elementos altamente siderófilos añadidos al manto de la Tierra, lo que implica que añadieron de dos a cinco veces más material de lo que se pensaba.
«Estas simulaciones también pueden ayudar a explicar la presencia de anomalías isotópicas en muestras de rocas terrestres antiguas como komatiita, una roca volcánica», dijo el coautor de SwRI, Robin Canup. «Estas anomalías fueron problemáticas para los modelos de origen lunar que implican un manto bien mezclado después del impacto gigante. Proponemos que al menos algunas de estas rocas pueden haber sido producidas mucho después del impacto de la formación de la Luna, durante la acreción tardía».

Con información de Eruopa Press